• La terre est-elle vraiment ronde ?

     

    La  terre est-elle vraiment ronde ?

     

    Oui, même si elle n'est pas parfaitement sphérique. Notre planète a un petit ventre: son diamètre à l'équateur est de 12'756 km alors que celui aux pôles n'est que de 12'713 km. Cette différence est due à la rotation de la Terre sur elle-même, l'effet de la force centrifuge créant cet infime « bourrelet » équatorial.

    On peut donc dire que la Terre, comme les autres planètes du système solaire, est ronde… à 99,6%! Mais d'où vient cette sphéricité? Les scientifiques pensent que les planètes se sont formées voici 4,5 milliards d'année par la condensation, autour du Soleil, d'un disque gazeux en grains de matière, grossissant par accrétion pour donner des milliers de petits corps biscornus – les planétésimes – de quelques kilomètres de diamètre. Ces corps ont subi entre eux de nombreuses collisions provoquant des amalgames de plus en plus volumineux. La Terre est née ainsi, d'une suite de collisions et de bombardements!

    Ce sont les lois de la gravitation universelle selon Newton qui expliquent en fin de compte la rotondité des planètes. Tous les corps matériels s'attirent réciproquement de façon proportionnelle à leur masse et inversement proportionnelle au carré de leur distance. Autrement dit, la force gravitationnelle qui agglomère les corps célestes est plus forte lorsque la densité de matière est élevée, et lorsque la distance entre deux objets est réduite. La forme qui permet le mieux à différents corps de se souder entre eux est la sphère. Si tous les objets attirés le sont par un noyau central très dense, cela donnera une sphère presque parfaite. Plus la taille d'une planète est grande et sa densité élevée, plus les hétérogénéités de sa surface par rapport à la symétrie sphérique seront négligeables. C'est pour cela que les planètes du système solaire sont bien rondes, alors que les astéroïdes, trop petits, ne le sont pas.

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    Tout dépend comment on l’observe. Quand on la voit depuis un satellite météo ou la Lune, elle ressemble à une sphère parfaite et nous paraît aussi ronde qu’une belle orange! Pourtant, lorsqu’on étudie les dimensions de notre planète, on découvre qu’elle n’est pas une boule parfaite. Les rayons équatoriaux, qui vont du centre de la Terre à l’équateur, mesurent 12756 km.

    Alors que les rayons polaires, qui vont du centre de la Terre aux pôles, sont plus courts : 12713 km. Cette différence de 43 km permet d’affirmer que la Terre est un peu aplatie aux pôles. Dans la réalité, elle ressemble plus à une pomme de terre presque ronde qu’à une belle orange!

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Image qui suit la souris